Diario de Samuel Pepys muestra cómo la vida bajo la peste bubónica refleja la pandemia de hoy

A principios de abril, la escritora Jen Miller instó a los lectores del New York Times a comenzar un diario sobre el coronavirus.

“Quién sabe”, escribió, “tal vez algún día su diario proporcione una valiosa ventana a este período”.

Durante una pandemia diferente, un administrador naval británico del siglo XVII llamado Samuel Pepys hizo precisamente eso. Llevó meticulosamente un diario desde 1660 hasta 1669, un período de tiempo que incluyó un grave brote de peste bubónica en Londres. Las epidemias siempre han perseguido a los humanos, pero rara vez tenemos una visión tan detallada de la vida de una persona durante una crisis de hace tanto tiempo.

No hubo reuniones de Zoom, pruebas de manejo o ventiladores en el Londres del siglo XVII. Pero el diario de Pepys revela que hubo algunas semejanzas sorprendentes en la forma en que la gente respondió a la pandemia.

Una creciente sensación de crisis

Para Pepys y los habitantes de Londres, no había forma de saber si un brote de peste ocurrido en la parroquia de St. Giles, un barrio pobre fuera de las murallas de la ciudad, a fines de 1664 y principios de 1665 se convertiría en una epidemia.

La plaga entró por primera vez en la conciencia de Pepys lo suficiente como para justificar una entrada en el diario el 30 de abril de 1665: “Grandes temores de la enfermedad aquí en la ciudad”, escribió, “se dice que dos o tres casas ya están cerradas. Dios nos guarde a todos”.

Retrato de Samuel Pepys por John Hayls (1666). Galería Nacional de Retratos

Pepys siguió haciendo su vida con normalidad hasta principios de junio, cuando, por primera vez, vio las casas “calladas” –término que sus contemporáneos usaban para referirse a la cuarentena– con sus propios ojos, “marcadas con una cruz roja en las puertas”. , y 'Señor, ten piedad de nosotros' escrito allí”. Después de esto, Pepys se vio cada vez más preocupada por el brote.

Pronto observó que los cadáveres eran llevados a su entierro en las calles, y varios de sus conocidos murieron, incluido su propio médico.

A mediados de agosto, había redactado su testamento, escribiendo: “Espero que estaré en un estado de ánimo mucho mejor, si le agrada al Señor llamarme lejos en este momento enfermizo”. Más tarde ese mes, escribió sobre calles desiertas; los peatones con los que se encontró “caminaban como personas que se habían despedido del mundo”.

Seguimiento de recuentos de mortalidad

En Londres, la Compañía de Empleados Parroquiales imprimía “facturas de mortalidad”, los recuentos semanales de los entierros.

Debido a que estas listas anotaron los entierros de Londres, no las muertes, sin duda subestimaron a los muertos. Tal como hoy seguimos de cerca estos números, Pepys documentó en su diario el creciente número de víctimas de la peste.

Se publicaban regularmente 'facturas de mortalidad'. Foto 12/Universal Images Group vía Getty Image

A fines de agosto, citó que la cuenta de mortalidad registraba 6.102 víctimas de la peste, pero temía “que el verdadero número de muertos esta semana esté cerca de los 10.000”, principalmente porque no se contaron las víctimas entre los pobres urbanos. . Una semana después, anotó el número oficial de 6.978 en una semana, “un número terrible”.

A mediados de septiembre, todos los intentos por controlar la plaga estaban fracasando. Las cuarentenas no se estaban aplicando y la gente se reunía en lugares como el Royal Exchange. El distanciamiento social, en resumen, no estaba ocurriendo.

Estaba igualmente alarmado por la gente que asistía a los funerales a pesar de las órdenes oficiales. Aunque se suponía que las víctimas de la peste debían ser enterradas por la noche, este sistema también se rompió y Pepys se quejó de que los entierros se estaban realizando "a plena luz del día".

Desesperado por remedios

Hay pocas opciones de tratamiento efectivas conocidas para COVID-19. La investigación médica y científica necesita tiempo, pero las personas afectadas por el virus están dispuestas a intentar cualquier cosa. Se han planteado tratamientos fraudulentos, desde tés y plata coloidal hasta coñac y orina de vaca.

Aunque Pepys vivió durante la Revolución Científica, nadie en el siglo XVII sabía que la bacteria Yersinia pestis , transportada por las pulgas, causaba la peste. En cambio, los científicos de la era teorizaron que la plaga se propagaba a través del miasma, o “mal aire” creado por materia orgánica en descomposición e identificable por su mal olor. Algunas de las medidas más populares para combatir la peste consistían en purificar el aire fumando tabaco o colocando hierbas y especias frente a la nariz.

El tabaco fue el primer remedio que buscó Pepys durante el brote de peste. A principios de junio, ver casas cerradas “me hizo tener una mala concepción de mí mismo y de mi olor, de modo que me vi obligado a comprar tabaco en rollo para oler… y masticar”. Más tarde, en julio, una noble patrona le dio "una botella de agua de la peste", una medicina hecha de varias hierbas. Pero no estaba seguro de si algo de esto era efectivo. Habiendo participado en una discusión en un café sobre “la peste que crece sobre nosotros en este pueblo y los remedios contra ella”, solo pudo concluir que “algunos dicen una cosa, otros otra”.

Un grabado de 1666 de John Dunstall representa muertes y entierros en Londres durante la peste bubónica. Museo de Londres

Durante el brote, Pepys también estuvo muy preocupado por su estado de ánimo; constantemente mencionaba que estaba tratando de estar de buen humor. Este no fue solo un intento de "no dejar que lo afectara" – como podríamos decir hoy – sino también informado por la teoría médica de la época, que afirmaba que un desequilibrio de los llamados humores en el cuerpo – sangre, bilis negra, bilis amarilla y flema – llevaron a la enfermedad.

La melancolía -que, según los médicos, resultaba de un exceso de bilis negra- podía ser peligrosa para la salud, por lo que Pepys buscó reprimir las emociones negativas; el 14 de septiembre, por ejemplo, escribió que oír hablar de amigos y conocidos muertos “me provoca grandes temores de melancolía. … Pero pospongo los pensamientos de tristeza tanto como puedo”.

Equilibrar la paranoia y el riesgo

Los humanos son animales sociales y prosperan con la interacción, por lo que no sorprende que tantos hayan encontrado desafiante el distanciamiento social durante la pandemia de coronavirus. Puede requerir una evaluación de riesgos constante: ¿Qué tan cerca es demasiado cerca? ¿Cómo podemos evitar la infección y mantener seguros a nuestros seres queridos, al mismo tiempo que nos mantenemos cuerdos? ¿Qué debemos hacer cuando alguien en nuestra casa desarrolla tos?

Durante la peste, también abundó este tipo de paranoia. Pepys descubrió que cuando salía de Londres y entraba en otras ciudades, la gente del pueblo se ponía visiblemente nerviosa por los visitantes.

“Tienen miedo de nosotros que venimos a ellos”, escribió a mediados de julio, “tanto que estoy preocupado por eso”.

Pepys sucumbió a la paranoia: a fines de julio, su sirviente Will desarrolló repentinamente un dolor de cabeza. Temiendo que cerraran toda su casa si un sirviente contraía la peste, Pepys movilizó a todos sus otros sirvientes para sacar a Will de la casa lo más rápido posible. Resultó que Will no tenía la peste y regresó al día siguiente.

A principios de septiembre, Pepys se abstuvo de usar una peluca que compró en un área de Londres que era un punto crítico de la enfermedad, y se preguntó si otras personas también temerían usar pelucas porque podrían estar hechas con el cabello de las víctimas de la peste.

Y, sin embargo, estaba dispuesto a arriesgar su salud para satisfacer ciertas necesidades; a principios de octubre, visitó a su amante sin tener en cuenta el peligro: “alrededor y al lado por todos lados está la peste, pero no la valoré pero allí hice lo que pude con ella”.

Así como la gente de todo el mundo espera ansiosamente que disminuya el número de muertos como señal de que la pandemia está disminuyendo, Pepys obtuvo esperanza, y tal vez el ímpetu para ver a su amante, del primer descenso en las muertes a mediados de septiembre. Una semana después, notó una disminución sustancial de más de 1.800.

Esperemos que, como Pepys, pronto veamos algo de luz al final del túnel.

¿Cómo evitó Samuel Pepys la peste?

Temiendo que toda su casa fuera cerrada si un sirviente contraía la peste, Pepys movilizó a todos sus otros sirvientes para sacar a Will de la casa lo más rápido posible. Resultó que Will no tenía la peste y regresó al día siguiente.

¿Qué dice Samuel Pepys sobre la peste?

El 26 de junio Pepys escribe en su diario que "la peste aumenta con fuerza". Un mes después, el 20 de julio, se lamenta: "¡Pero, Señor! A ver cómo se extiende la peste". Londres se enfrentaba a una epidemia.

Quién fue Samuel Pepys y cómo puede ayudarnos a conocer la Gran Plaga

Pepys, un funcionario que permaneció en Londres durante la Gran Peste, una especie de trabajador clave de la Restauración. Hasta mediados del siglo XVIII, el Puente de Londres era el único puente sobre el Támesis debajo de Kingston upon Thames. Si querías cruzarlo o viajar por las orillas, necesitabas tomar un pequeño bote pilotado por un 'hombre de agua'.

¿Samuel Pepys sobrevivió a la peste?

Samuel Pepys había sobrevivido a una de las peores plagas que jamás haya experimentado este país. Al año siguiente tuvo lugar otra gran tragedia en Londres. El Gran Incendio de 1666 se cobró gran parte de la arquitectura original de Londres como víctima.

Video: black plague diary

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